長老是怎樣的職分

2717 期(2016 年 9 月 18 日) ◎ 各司其職 ◎ 志仁

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  在華人基督新教中,最令人混淆的職分,相信就是長老的職分。我初返教會時接觸到長老這個稱呼,覺得很奇怪,因年少時愛讀中國古代文學,也愛讀還珠樓主、金庸、古龍的武俠小說,一聽到這個稱謂就想起幫派教主、長老和護法,後來才知教主和主教差不多,護法和法政差不多,但長老就是長老。幫派叫長老,教會也是叫長老,很奇怪。後來又知道教會的長老,英文的稱謂是Elder,即是年紀較大的老人家。哦,那就明白得多了,任何一個團體總有一些年資較長,人生閱歷豐富,信仰經歷很多,長時間依靠上帝立身處世的成員,在教會裏,大家自然就會推舉這些資深信徒成為長老。我想,這是一個華人基督徒對長老的基本認識。

  後來,發覺在不同教會中,「長老」並不單是一個對長輩的稱呼,而是不同體制中的特別職分。雖然大家都同用「長老」這個稱謂,但對這個職分卻有不同理解。

  首先,我們認識「長老制」的長老。體制方面,按香港華人基督教的傳統,基本上有三種教制:主教制、長老制和會眾制。主教制的領導是主教,主教制也會設立議會,但總的一句,是受按立的主教和聖職人員領導教會。會眾制則沒有主教,通常有主席,是以議會為依歸在這種體制下,以非按立的信徒領導教會。長老制的教會則是第三種,由教會選出並按立長老(並不一定是年紀較大,可以是精壯之年的信徒,其職分就稱為「長老」),由按立的長老帶領教會,包括組成決策機關、議會、召聘神職人員等。當然,這位長老的背景、閱歷、神學素養方面,當然有別於普通一位長者的背景,所以我們切記,在長老制教會的長老並不只着重年紀,更着重其恩賜、處理教會內外事務的能力等。對於以上三種制度的領袖,我們稱之為主教、主席和長老。

  那為何稱呼長老制教會的領袖為長老呢?其實是有和合本的翻譯根據的。記載在《提摩太前書》五章十七節,保羅提及:「善於督導教會的長老,尤其是勤勞講道教導人的,應該得到加倍的敬奉。」(和合本修訂版),和合本在一九一九年出版時,就將這個在信徒羣體中善於管理、教導、督導教會的人的稱謂翻譯為長老,於是我們華人也就稱這種體制的領袖為長老。

  在香港,長老制的長老之首,通常是該教會的法人代表。長老制的教會,也有總會和堂會的架構,總會內有最高決策機關,成員大部分由長老組成,而長老則由總會按立,成為管理教會的最核心團隊。長老通常不受薪,是義務性質。長老制教會同時會按立牧師,共同管理教會,但牧師的職務偏重於執行禮儀上、福音上的工作,而政策管理則取決於長老。長老制教會的堂會也一樣,主要由長老管理堂會,召聘牧師推動各項福音事工。

  我們過往常常覺得混淆,因為長老一詞在我們普遍的理解中,並不是如此行政領導和管理層面上的形象,而是在牧養、家庭關係上的長者形象。所以我們要區分長老制中的長老是領導層,而其他教會稱為長老的,則專注於支援聖職人員,主要是協調牧養的工作。在處境上,香港也有教會設立長老,但不是長老制的長老,而是協助堂會牧師推動事工的事奉人員,這種教會的長老又是另一種屬靈氣質,下回分解。

  下期題目:祝福長老身體健康

【要聞】

【教會、機構短訊】

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【誠心所願】

【文林】

【釋經講道】

【品蘭集】

【一起走過從前】

【信仰重尋】

【信.道.靈.心】

【傳道故事】

【各司其職】

【城市心靈】

【心靈絮語】

【教關愛心行動】

【明心見證】

【牧心世情】

【生命同行札記】