长老是怎样的职分

2717 期(2016 年 9 月 18 日) ◎ 各司其职 ◎ 志仁

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  在华人基督新教中,最令人混淆的职分,相信就是长老的职分。我初返教会时接触到长老这个称呼,觉得很奇怪,因年少时爱读中国古代文学,也爱读还珠楼主丶金庸丶古龙的武侠小说,一听到这个称谓就想起帮派教主丶长老和护法,後来才知教主和主教差不多,护法和法政差不多,但长老就是长老。帮派叫长老,教会也是叫长老,很奇怪。後来又知道教会的长老,英文的称谓是Elder,即是年纪较大的老人家。哦,那就明白得多了,任何一个团体总有一些年资较长,人生阅历丰富,信仰经历很多,长时间依靠上帝立身处世的成员,在教会里,大家自然就会推举这些资深信徒成为长老。我想,这是一个华人基督徒对长老的基本认识。

  後来,发觉在不同教会中,「长老」并不单是一个对长辈的称呼,而是不同体制中的特别职分。虽然大家都同用「长老」这个称谓,但对这个职分却有不同理解。

  首先,我们认识「长老制」的长老。体制方面,按香港华人基督教的传统,基本上有三种教制:主教制丶长老制和会众制。主教制的领导是主教,主教制也会设立议会,但总的一句,是受按立的主教和圣职人员领导教会。会众制则没有主教,通常有主席,是以议会为依归在这种体制下,以非按立的信徒领导教会。长老制的教会则是第三种,由教会选出并按立长老(并不一定是年纪较大,可以是精壮之年的信徒,其职分就称为「长老」),由按立的长老带领教会,包括组成决策机关丶议会丶召聘神职人员等。当然,这位长老的背景丶阅历丶神学素养方面,当然有别於普通一位长者的背景,所以我们切记,在长老制教会的长老并不只着重年纪,更着重其恩赐丶处理教会内外事务的能力等。对於以上三种制度的领袖,我们称之为主教丶主席和长老。

  那为何称呼长老制教会的领袖为长老呢?其实是有和合本的翻译根据的。记载在《提摩太前书》五章十七节,保罗提及:「善於督导教会的长老,尤其是勤劳讲道教导人的,应该得到加倍的敬奉。」(和合本修订版),和合本在一九一九年出版时,就将这个在信徒羣体中善於管理丶教导丶督导教会的人的称谓翻译为长老,於是我们华人也就称这种体制的领袖为长老。

  在香港,长老制的长老之首,通常是该教会的法人代表。长老制的教会,也有总会和堂会的架构,总会内有最高决策机关,成员大部分由长老组成,而长老则由总会按立,成为管理教会的最核心团队。长老通常不受薪,是义务性质。长老制教会同时会按立牧师,共同管理教会,但牧师的职务偏重於执行礼仪上丶福音上的工作,而政策管理则取决於长老。长老制教会的堂会也一样,主要由长老管理堂会,召聘牧师推动各项福音事工。

  我们过往常常觉得混淆,因为长老一词在我们普遍的理解中,并不是如此行政领导和管理层面上的形象,而是在牧养丶家庭关系上的长者形象。所以我们要区分长老制中的长老是领导层,而其他教会称为长老的,则专注於支援圣职人员,主要是协调牧养的工作。在处境上,香港也有教会设立长老,但不是长老制的长老,而是协助堂会牧师推动事工的事奉人员,这种教会的长老又是另一种属灵气质,下回分解。

  下期题目:祝福长老身体健康

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